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躲在南極洲冰層的火山 科學家一口氣發現91座

圖為NASA拍下的南極洲俯瞰圖,在這片白雪之下,其實潛藏了 138座火山。Photo: NASA

覆蓋在白雪之下的南極洲到底有著怎麼樣的地質環境,總是引人好奇。近日,科學家就在南極洲西部發現了近百座火山,欣喜之餘,他們也擔心這會為未來的冰層帶來影響。

擁有高密度火山的地區
來自愛丁堡大學的的科學家最近宣布,他們在南極洲西部找到了潛藏在冰層下的數十座火山,最高的火山有將近 4,000公尺高,這樣的發現也讓南極洲西部很有可能取代東非,成為目前世界上火山密度最高的地區。他們也將這些發現刊在出版品《地質學會》上。

研究再多  還是充滿未知數的大陸
雖然過去已經有一些針對南極洲火山的研究,不過南極洲大部分的地形都籠罩在冰層中,因此這塊大陸一直有待地理學家進一步探索。這次的研究團隊參考了過去的研究,以及目前紀錄了南極西部冰層下地形起伏的地圖Bedmap 2,並透過雷達掃描南極冰層下的樣貌。

南極探險家也看過
有參與研究的賓漢姆(Robert Bingham)表示,透過資料的相互比對後,他們鎖定了冰層上 178個疑似是火山口的圓錐形突起,並確認了其中 138個突起確實是火山的所在處,再排除掉人們已知的 47座火山後,他們最終確定了 91座在南極洲從來沒有人發現的火山。

賓漢姆指出,在過去一個世紀以來,有些突起點就已經被南極探險家作為辨識指標,只是從來沒有人意識到這些地理特色就是火山。

圖中紅線地區為西南極洲裂谷系統(West Antarctic Rift System),這個區域從羅斯冰架一路延伸 3,500公里到南極半島,目前發現的 138座火山全都分布在此處。而這次發現的 91座火山大多埋在深達 4公里的冰層之中,高度從 100公尺到 3,850公尺都有。

讓火山數量翻三倍  科學家很驚奇
賓漢姆提到,讓南極洲的火山數量瞬間翻了三倍遠在他們的預期外,他們不僅對這樣的結果感到欣喜,也懷疑還有更多火山沒被發現。如果這個懷疑成真的話,就有可能讓西南極洲裂谷系統取代東非,成為全世界火山密度最高的地區。

不過發現了這麼多火山,也帶來了一個問題:這些火山是活火山嗎?

火山噴發會讓冰層不穩定
賓漢姆表示,雖然他們相信過去冰層融化的情況與這些火山無關,但是火山確實可能在未來加速冰層消融的狀況,進而導致海平面上升。他說:「如果其中一座火山噴發的話,它就會讓西南極洲的冰層變得更不穩定。這樣就會加速冰層融化、讓更多冰塊跑入海中。」

火山有可能更活躍
在擔心這些火山隨時可能會噴發之餘,賓漢姆指出,南極洲也可能因為全球暖化冰層融化,導致覆蓋在火山上的壓力減少,進而讓火山變得更活躍——這樣的情況在冰島和阿拉斯加都有出現,所以他們會盡可能地加快腳步來確認這些火山的狀態。

「這會是我們需要仔細檢視的東西。」賓漢姆說道。

參考資料:
01 The greatest concentration of volcanoes has been found in Antarctica—and that’s terrifying news
02 Antarctica is home to considerably more volcanoes than previously thought
03 Scientists discover 91 volcanoes below Antarctic ice sheet

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