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NASA報告 木衛土衞二幾具備生命所需全部條件

美國太空總署(NASA)周四發表兩份獨立報告,提出最新證據,指木星衞星「木衛二」(Europa,歐羅巴)及土星衞星「土衞二」(Enceladus)具備存在生命的條件,其中土衞二更被發現從地下海洋湧出氫氣,意味這個衞星幾乎具有一切生命所需的水、能源、化學元素等關鍵成分。

這兩個衛星非常類似: 外面被厚厚的冰層包裹, 冰層下隱藏着流動的海洋。

NASA土星探測船「卡西尼號」(Cassini)於2015年10月的任務中,在飛過土衞二時於衞星表面裂縫噴出的「蒸氣」中,發現水、冰、鹽、其他碳化合物、少量的甲烷,以及最重要的氫氣。NASA在發表的研究報告中指出,「唯一合理」的氫源,便是溫水與海底岩石之間的化學反應。

由於像地球深海般生物難以生存的環境中,微生物可以通過藉由氫氣及二氧化碳形成甲烷的「甲烷生成」(Methanogenesis),獲得必需的能量。因此在土衞二上發現氫氣,亦即代表發現一個能夠支持微生物生存的環境。科學家指,土衞二上存在碳、氫、氧、氮這些作為宜居星球應有的化學物質,他們期望岩石的核心會含有磷和硫。負責的科學家斯皮勒(Linda Spilker)說:「我們現在知道土衞二上,幾乎擁有所有地球生命需要的成分。」

雖然有關報告振奮人心,但NASA強調本次的發現僅僅是證實土衞二具備生命所需的條件,並非證實外星生命甚至外星人的存在。NASA助理署長澤伯琴(Thomas Zurbuchen)說:「我們不知道現在是否有生命,但現在我們正在取得很大的進步。」

但亦有科學家基於NASA的發現,認為外太空可能早已存在未知的生命。英國公開大學行星地質學教授羅瑟里(David Rothery)表示,如果僅僅太陽系便有除地球外兩個地方可以發展生命,那麼其他星系數以百億的行星和衞星上,極有可能已存在着各種各樣的生命。

至於因擁有地球海洋水量兩倍的冰封海洋,故而備受關注的木衞二,科學家則利用哈勃太空望遠鏡,成功第二次在其表面最溫暖的部分發現水蒸氣噴發。科學家認為可能是因為冰封的地殼出現裂縫,而排出的水可能會透過降回地面,使地殼保持溫暖並產生變化。

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